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生命物质:下一个工程技术的伟大平台

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国外媒体对Solid Conference的策划者之一伊藤穰一进行采访。伊藤谈及未来科技发展的一大前景在于生命物质与技术的融合。在伊藤的媒体实验室中,让数字智能渗入世界,一直是他们的重要理念之一,他们的实验是为了使人与科技的互动变得更加美好、实用和愉悦。

来源:网易科技(科技、手机、数码、财经) 2014年5月30日

关键字: 生物工程 数字化

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上周在美国旧金山举行的Solid Conference使与会者产生一种感觉:未来正以一种有趣的方式悄悄逼近,而我们对此却浑然不觉,直到各种改变渗入生活,我们才恍然大悟。Solid Conference由久负盛名的科技图书出版商O'Reilly举办,此次科技盛会首度关注了在没有电脑屏幕的设备中,软件和硬件是如何完美结合的。展品十分多元,如智能垃圾桶、可飞行的风力涡轮机等等。各色铁杆技术迷对展品的复杂和先进惊叹不已,这个世界的科技发展步伐已迈得很远。

美国麻省理工学院媒体实验室负责人伊藤穰一(Joichi Ito)是这次会议的策划者之一,他在接受媒体的采访时谈论了硬件和软件的融合现象。实验涉及的范围在不断扩大,并不会仅限于小装置或小器具。对伊藤而言,下一个工程技术的伟大平台在于生命物质。

伊藤表示,新型硬件的激增,一部分原因在于全球供应链的变化。在过去的一年,处在产业供应链一端的公司,原本服务于像苹果和摩托罗拉之类的大众市场硬件制造商,现在也开始为初创公司提供服务。生产和销售变得比以往更加自动化、模块化,初创公司也可以参与到规模经济中。

随着实验研究范围的不断延伸,风险资本家比以往更乐于投资。伊藤说,“硬件的研发比软件更难。在硅谷,硬件仍然是一个难出成果的领域,但人们意识到这个领域中将来必会出现一些大赢家,他们自然想跻身其中。”

引领这一潮流的一家公司就是谷歌,谷歌近几年所收购的许多新创公司以及旗下的研发项目有助于弥合数字软件和物理硬件之间的鸿沟。其中最主要的是自动驾驶汽车。伊藤说,“谷歌的说法很有意思:他们设计的不是无人驾驶汽车,而是隐形的驾驶者。”这种说法对硬件进行了全新诠释,即强调设备是一种智能系统,而不仅仅是一样物品。他还说,“无人驾驶汽车是一个很好的例子,说明了大数据和云的各种纷纭说法如何做到接地气,如何通过硬件在现实生活中得到实际应用。”

在伊藤的媒体实验室中,让数字智能渗入世界,一直是他们的重要理念之一,他们的实验是为了使人与科技的互动变得更加美好、实用和愉悦。最令他感兴趣的物质是DNA ,DNA也是一种编码成生命物质的信息形态。操纵生命‘积木’的成本下降的速度远高于摩尔定律中对硅所预测的价格下跌速度。“成本的下滑推动了新创公司的创新,我认为生物工程正快速发展,将迎头赶上其他领域。”伊藤说,“我们不仅仅研究计算生物学,还可转换思路,在生物学中研究如何融入科技运算。”

伊藤举了一个例子,他的一些学生正对微生物进行研究,而这些微生物发挥着化学传感器的功能。生物反应会触发电路,并随之发出无线信号。这种生物电装置的设计并非仅出于新奇,它具备一定的实际功用。这一生物装置精确度更高而功耗较低,因而发出信号的效率得到提升。

伊藤认为对视力的研究是一个很有前景的“跨学科”合作方向,机械工程师、生物学家和计算机科学家可以在这一方面共事。例如,在利用技术恢复视力的研究中,这些科学家们可以发挥各自的所长。

对生命物质的实验具有很大的风险。“或许未来对生命物质的研究有望使人们永生,但同时生物黑客的恶作剧也可能将人们引向灭亡。”而伊藤认为,工程师们对数字和物质融为一体的研究要取得成功的前提是,要先解决好可能引发的所有问题,如网络安全、生态环境的影响。

在某种程度上说,这一新领域的创新者要充分考虑利用研究成果进行生产和销售,而不仅仅是发明。他们的研究把现实世界作为平台,这也迫使他们思考这些成果将如何影响和改变世界。对硬件的构思和设计不能孤立于周边的世界。

“目前大多数科技都是试图征服自然,牺牲环境来创造收益。”伊藤说。“将自己置身于整个大环境中,理解其中的责任感和互动性,我们或许能从不一样的角度去思考未来的发展。”

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